E’ davvero ADHD? Aumento diagnosi negli U.S.A. sapete perché?

ADHD-psicologia sistemica

Tra l’autunno 2011 e la primavera 2012, un numero record di americani sono andati in farmacia per acquistare, secondo la prescrizione medica,  l’Adderall, il Ritalin e altri stimolanti, usati principalmente per il trattamento del disturbo da Deficit di Attenzione e Iperattività  (ADHD). Hanno però trovato che i farmaci erano esauriti. Diversi fattori hanno contribuito alla loro carenza, ma la ragione principale è che la domanda aveva superato dell’offerta.

La Drug Enforcement Agency ha quindi rivisto al rialzo la quota di produzione prevista per questi farmaci, ma questa carenza dimostra solo quanto le diagnosi di ADHD siano lievitate negli ultimi dieci anni.

Nel 2003 la percentuale di diagnosi di ADHD nella fascia d’età dai 4  ai 17 anni aveva raggiunto il 7,8%, secondo i dati del National Survey of Children’s Health finanziato dal Centers for Disease Control and Prevention (CDC).

Nel 2007 il numero era salito al 9,5 %, con un aumento del 22 %. Nel 2011, l’11 per cento dei bambini in età scolare aveva ricevuto una diagnosi di ADHD (Journal of American Academy of Child & Adolescent Psychiatry, gennaio) . Il CDC ha anche scoperto che oltre due terzi dei bambini e ragazzi che sono stati diagnosticati come ADHD assumono dei farmaci come terapia.

Un grafico  sull'evoluzione della diagnosi di ADHD eleborato dal Centers for Desease Control and Prevention

Un grafico sull’evoluzione della diagnosi di ADHD eleborato dal Centers for Desease Control and Prevention

Che cosa esattamente sta portando al crescente numero di diagnosi di ADHD? C’è effettivamente un aumento nella comparsa del disordine, stiamo semplicemente espandendo la nostra definizione di esso o siamo soloe più consapevoli? E perché la probabilità di ricevere una diagnosi di ADHD è due volte più elevata negli stati del sud che in quelli occidentali? Nel loro libro “L’esplosione dell’ ADHD: Miti, farmaci, soldi e la spinta di oggi per le prestazioni ”  lo psicologo Stephen Hinshaw e l’economista sanitario Richard Scheffler esplorano come le politiche educative e la crescente spinta nazionale al rendimento scolastico e lavorativo creino l’aumento delle diagnosi e come gli psicologi possono aiutare a distinguere l’ADHD da altre condizioni mentali.

Questo aumento di diagnosi di ADHD è davvero giustificato?

Hinshaw : La parte difficile è che l’ADHD è proprio come la depressione, proprio come l’autismo, proprio come la schizofrenia in quanto si tratta di un disturbo mentale diagnosticato in base ai sintomi. Non c’è un esame del sangue o una scansione del cervello che ci dia la certezza definitiva. Credo che l’ADHD sia una condizione reale ma si manifesta in vari gradi, come la pressione alta e l’autismo. E’ sempre un po’ arbitrario dire chi davvero rientra in questa categoria, perché non sappiamo esattamente quali sono i suoi confini.

Come hai valutato le diverse statistiche nazionali sull’ADHD?

Hinshaw : Analizzando i dati del CDC, è difficile non notare le differenze allarmanti a livello regionale e stato per stato. Il Sud ha tassi molto più alti di diagnosi di ADHD rispetto agli stati occidentali, e questo ci ha fatto chiedere perché.

Così abbiamo analizzato diverse spiegazioni possibili e usando il North Carolina e la California per fare dei paragoni. In primo luogo abbiamo guardato chi vive in questi stati pensando che forse la composizione etnica fosse sufficiente per spiegare la differenza nei dati. Ad esempio ci sono più ispanici in California che in North Carolina e tradizionalmente  gli ispanici hanno avuto i più bassi tassi di diagnosi di ADHD di ogni gruppo etnico. Così abbiamo parificato gli stati dal punto di vista demografico, e abbiamo ridotto questa discrepanza tra il North Carolina e la California, ma non molto. C’erano sono ancora due volte più diagnosi di ADHD in North Carolina che in California.

Poi abbiamo pensato , beh , forse dipende dal numero dei medici. Sappiamo da altri studi che se ci sono più pediatri e neuropsichiatri infantili in una determinata regione le diagnosi potrebbero aumentare in quella zona. Abbiamo anche pensato che i medici più giovani fossero più istruiti circa l’ADHD ed quindi più propensi a diagnosticarlo. Così, abbiamo esaminato tutti i dati sul numero e il tipo di medici ma anche questi non hanno spiegato le differenze regionali. Abbiamo quindi deciso di prendere in considerazione la cultura dello Stato. Abbiamo pensato che forse nel Sud c’è una cultura dell’onore  o forse c’è un rude individualismo nel West, o forse diversi standard di comportamento a scuola. Ma una volta che abbiamo cominciato a considerare questo abbiamo capito che politica e cultura potrebbero spiegare variazioni molto specifiche all’interno di uno Stato, ma non le differenze globali tra gli stati.

Scheffler : Infine, abbiamo deciso di guardare al di fuori della psicologia e al di fuori del sistema sanitario perché non riuscivamo a spiegare le discrepanze. Abbiamo supposto che la politica abbia avuto un’influenza indiretta su queste diagnosi,scoprendo  che durante la fine del 1980 e tutto il 1990 diversi stati approvarono leggi che fondamentalmente cambiavano la filosofia della scuola: invece di finanziare le scuole in base al numero di studenti cominciarono a farlo in funzione dei punteggi nei test standardizzati di matematica e lettura ottenuti dai loro studenti. Così le scuole venivano premiate se ottenevano risultati migliori. Allo stesso tempo i punteggi dei test standardizzati nel Sud erano i più bassi della nazione e, di conseguenza, questi stati non hanno ottenuto più finanziamenti. In quel momento abbiamo capito che avevamo trovato un elemento importante, perché se si vogliono migliorare i punteggi dei test, un modo è quello di avere bambini con diagnosi di ADHD in modo da poter ottenere soldi extra dal distretto scolastico per aiutare l’insegnante o metterli in classi più piccole. In sostanza fare una diagnosi a questi ragazzi aiuta a migliorare le loro prestazioni le prestazioni della scuola. Alcuni stati permisero persino di togliere gli studenti con diagnosi di ADHD dall’insieme usato per giudicare la scuola, con la consapevolezza che questi ragazzi probabilmente hanno performance peggiori, e che se ne avete un gran numero non è corretto che la scuola ne abbia un danno.

Qual è l’effetto di queste politiche per l’ istruzione ?

Hinshaw : Trenta Stati, tra cui tutti gli Stati del Sud, recepirono queste leggi sui finanziamenti alle scuole prima del No Child Left Behind Act, entrato in vigore nel 2002, che stabilisce norme e obiettivi misurabili per migliorare i risultati scolastici dei ragazzi. Siamo stati in grado di confrontare questi 30 stati con i rimanenti 20 prima e dopo che le leggi sul finanziamento delle scuole diventassero obbligatorie per tutti (con l’entrata in vigore del No Child Left Behind Act). Quello che abbiamo trovato è che queste leggi hanno probabilmente giocato un ruolo importante nell’enorme aumento delle diagnosi di ADHD . Tra il 2003 e il 2007 , nei 20 Stati che non hanno recepito le leggi sul finanziamento alla scuola finoal  No Child Left Behind , abbiamo riscontrato un aumento del 59 per cento nelle diagnosi di ADHD nei bambini che rientravano nel 200% del limite di povertà federale – cioè i bambini più poveri dello stato. Negli stessi stati tra i figli della classe media o delle classi elevate, c’è stato solo un aumento del 3 per cento nella diagnosi di ADHD . Questa è una differenza enorme e statisticamente significativa . Ma negli stati che avevano già recepito le leggi di responsabilità prima di No Child Left Behind Act, i tassi di diagnosi di ADHD sono saliti solo per 20% che è praticamente la media nazionale, e non c’è stata alcuna differenza tra i bambini poveri e ricchi .

Stiamo dicendo che le leggi sul finanziamento alla scuola sono la causa? No. Ma c’è una correlazione molto forte, ed è quasi una prova schiacciante che quando nelle scuole pubbliche i punteggi dei test contano davvero le diagnosi di ADHD nei bambini più poveri di uno stato salgono drammaticamente.

Qual è la sintesi di queste riflessioni? Che le politiche scolastiche contano davvero nello spiegare l’aumento delle diagnosi, diversamente da fattori come l’etnia, i medici e la cultura.

Possiamo dire che le leggi sono la causa assoluta e unica di queste differenze statali e regionali? No, ma sembrano sicuramente essere implicate.

Quali sono i pericoli di questo aumento di diagnosi di ADHD e del trattamento coi farmaci?

Hinshaw : C’è qualche evidenza che se ti viene diagnosticato l’ADHD e assumi farmaci per trattarlo questi non solo ti fanno stare seduto più fermo ma potrebbero effettivamente aumentare i punteggi che sei in grado di ottenere nei test scolastici. Questa è una cosa buona se quei ragazzi ne hanno davvero bisogno, ma la domanda è: con quanta cura stiamo facendo queste diagnosi?

Mediamente una visita per diagnosticare l’ADHD dura 10 minuti, soprattutto per chi ha l’assistenza sanitaria pubblica. Inoltre, anche se gli stimolanti sono generalmente sicuri e hanno effetti collaterali gestibili se attentamente monitorati da un professionista esperto, possono sopprimere l’appetito e interferire con il sonno. Hanno altri effetti collaterali potenziali sul sistema cardiovascolare perché hanno la tendenza ad aumentare la frequenza cardiaca e la pressione sanguigna. Alcune evidenze suggeriscono che diversi anni di assunzione dei farmaci possono ridurre lo sviluppo in altezza da adulto.

C’è anche tutta la questione dell’uso di farmaci per l’ADHD in persone senza questa diagnosi. Molti studenti universitari stanno prendendo stimolanti, senza aver mai ricevuto una diagnosi di ADHD ma che gli stimolanti non sono così benefici per le prestazioni cognitive delle persone, come la maggior parte della gente pensa . Negli individui senza ADHD , possono aiutare a rimanere più svegli , ma in realtà non aumentano memoria o apprendimento . È importante sottolineare che, se non si soffre di ADHD e si stanno prendendo questi farmaci come stimolatori, c’è una possibilità molto forte di sviluppare dipendenza dal farmaco e gravi conseguenze nell’abuso di stimolanti. Questi sono altri motivi per prendere la diagnosi molto sul serio e non dispensare subito pillole se c’è qualche piccolo problema di scarsa attenzione o scarsa concentrazione.

Quale dovrebbe essere la norma, quindi, per una corretta valutazione ADHD ?

Hinshaw : Deve comportare diverse ore di lavoro. Bisogna ottenere le osservazioni della scuola o almeno le valutazioni del docente, la compilazione di scale di valutazione da parte dei genitori e di una buona storia dello sviluppo del bambino. Queste sono cose che non si possono fare in una visita veloce 10 minuti di ufficio. Ma la norma è invece una visita molto veloce, che porterà certamente a un eccesso di diagnosi perché è possibile scambiare ogni genere di cose per l’ADHD. Ma, paradossalmente, porta anche a meno diagnosi, perché alcuni medici penseranno: ” Questo bambino non stava distruggendo la sala d’attesa” o “Stava immobile in ufficio quindi non può avere l’ADHD”. Beh, a meno che non si possa osservare il bambino fare i compiti o quando altre persone gli stanno dando indicazioni, non saranno in grado di rilevarlo. Gli psicologi hanno anche bisogno di rimborso per tali valutazioni approfondite così che non abbiano la tentazione di diagnosticare l’ADHD sulla base di prove molto fragili.

Scheffler: gli psicologi devono anche capire che questa pressione sulle prestazioni che c’è nelle scuole e fare le loro diagnosi con attenzione perché i bambini possono essere inviati loro a causa di queste pressioni. Gli psicologi sono i guardiani, e hanno un molta responsabilità nel controllare di prendersi il tempo di indagare la scuola, le pressioni sociali e parentali, per fare diagnosi accurata. Inoltre, trattare i bambini senza coinvolgere la famiglia e la scuola  non è ottimale. Il problema con una diagnosi di ADHD è che ci puoi infilare dentro di tutto. L’iperattività, l’attenzione, le funzioni esecutive e simili, ma di solito il miglior trattamento è quello che coinvolge la famiglia e gli insegnanti nelle strategie comportamentali per contribuire a migliorare la concentrazione ed essere tutti coordinati nell’affrontare il problema.

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